自2016年亮相以来,人形机器人索菲亚(Sophia)迅速走红。现在,她背后的开发公司有了新的愿景,即在今年年底前批量生产机器人。

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总部位于香港的汉森机器人公司(Hanson Robotics)表示,包括索菲亚在内的四款机器人将于2021年上半年开始出厂。与此同时,研究人员预测,此次疫情将为机器人行业带来新的机遇。

汉森机器人公司创始人兼首席执行官大卫·汉森(David Hanson)站在他的实验室里,周围都是机器人的脑袋,他说:“新冠肺炎的世界需要越来越多的自动化来保障人们的安全。”

索菲亚自己也表示:“像我这样的社交机器人可以照顾病人或老人。即使在困难的情况下,我也能帮助沟通、提供治疗和其他社交服务。”

汉森认为,针对这种流行病的机器人解决方案不仅限于医疗保健,还可以帮助零售和航空等行业的客户。他补充说:“索菲亚和汉森的其他机器人非常独特,因为它们酷似人类。在人们极度孤独和与世隔绝的时候,这可能非常有用。”

汉森说,他的目标是在2021年销售“数千台”各种尺寸和型号的机器人,但没有提供具体数字。

香港理工大学社交机器人教授约翰·霍恩(Johan Hoorn)的研究包括与索菲亚互动,他称尽管这项技术仍处于相对初级阶段,但疫情可能会加速人类与机器人之间建立更牢固的关系。霍恩表示:“我可以预测,疫情实际上会帮助我们更早地在市场上获得机器人,因为人们开始意识到,没有其他方法。”

汉森机器人公司今年将推出一款名为格蕾丝(Grace)的机器人,这是为医疗保健部门开发的。

来自该行业其他大公司的产品也在帮助抗击疫情。软银机器人公司的Pepper机器人被部署用来检测没有戴口罩的人。在中国,机器人公司CloudMinds在疫情爆发期间帮助建立了机器人运营的医院。

早在疫情爆发之前,机器人的使用正在增加。根据国际机器人联合会的报告,从2018年到2019年,专业服务机器人的全球销售额已经跃升了32%,达到112亿美元。

不过,有些人类可能会对让机器人扮演如此敏感的角色持谨慎态度。当被问及人们是否应该害怕机器人时,索菲亚已经准备好了答案。她若有所思地说:“有人说‘我们除了恐惧本身什么都不怕’,但实际上这些人什么都不知道。”